Lov som mister stor pa Harris gambling.

Lov som mister stor pa Harris gambling.

Rettshandhevelse mister stor pa lokal gambling.

Langt fra lyse og glitrende kasinoer, har de ubestemte salongene i Harris County blitt mal for kriminalitet – og tjenestemenn har det vanskelig a holde opp.

Spillekammeret utenfor Katy Freeway ser ut som hundrevis av andre spredt over Harris County: en umarket dor som ligger i et stripesenter, et lite sikkerhetskamera, blokkerte vinduer og en dorklokke. Med andre ord ser det ut som ingenting. Nesten usynlig for allmennheten, «Lucky 7s» trekker sin klientell strengt gjennom muntlig.

Inne, sigarettroyk og den blendende gloden av 32 videospillmaskiner skaper en stupefying dis. Det er gratis drinker, varme enchiladas, kake og chips. Spillere & mdash; de fleste er klokt kledd, eldre kvinner og mdash; sitte foran skjermene, fingrene stikker «innsats» igjen og igjen.

Tiden trickles av ubemerket, punkteres bare av datastyrt bjeller og pinger. Hver halvtime, en heldig klubb «medlem» vinner $ 25 i en tegning. En vertinne buzzes i nye ankomster, handterer dem en $ 10 «match» (bare helg netter) og skyver ol. Et tegn pa veggen advarer: » Bare du kjenner din okonomiske status / Vennligst innsats ansvarlig. ‘

Spillerom har spredt seg i hele Houston omradet de siste arene. De har blitt mal for kriminalitet, sier rettshandhevelse fordi operatorene takler store mengder kontanter og de fleste lanere er kvinner eller eldre.

Alle vet at disse stedene tilbyr ulovlig gambling, sier politiet. Men kunnskapsrike eiere forkler dem som «fornoyelsesparker», og utnytter svakheter i Texas gambling lov.

«Lokal rettshandhevelse kan ikke holde tritt med dem, sier Marc Brown, leder av Harris County District Attorney’s Office’s misdemeanor divisjon.» En slar seg ned, og en annen apner seg. »

Byradsmannen Toni Lawrence jobber med en ordinasjon som ville tvinge spillrom til a sette opp skilt, avdekke sine vinduer og gi uhindret tilgang til rettshandhevelse. Austin passerte en lignende lov i mars.

Forslaget er stiltiende bekreftelse at spillrom er sa mange at flere reguleringsverktoy er nodvendig. Lawrence sa hun haper at tvinge spillrommene til a v re mer synlige, vil hjelpe politiet med a overvake deres aktiviteter, og kanskje drive dem bort.

Kaptein Steven Jett fra Houston Police Department anslar at Houston har 300 til 400 spillrom. Pa innsiden finner man vanligvis rad etter rad med videospillmaskiner, ofte kalt «atte linjer» fordi det er atte mater a vinne basert pa kombinasjonen av bilder pa skjermen. Maskinene kan ogsa bli funnet i n rbutikker, mynt -opererte vaskerier, selv tannlege kontorer.

» De er farlige steder a h nge ut i, ‘sa HPD Northeast Division Lt D.R.’ ‘Duke’ Atkins. » Du kommer ut med kontanter, og du er eldre, og du kommer til a bli hanet voldsomt. ‘

Harris County Sheriff’s etterforskere ekko det.

I det siste aret reagerte sheriffens varamedlemmer pa 12 roverier og fire skytinger & mdash; tre av dem fatal & mdash; pa spillrom i unincorporated Harris County, sa sheriffens Sgt. Dennis Field.

En 31-arig kvinne ble skutt til doden 14. juli rett utenfor et spillrom i 2900-kvarteret Gears, i nordvest Harris County. Eieren fortalte etterforskerne at han skyte pa en v pnet mann som provde a tvinge seg inn i spillrommet da Gloria Cruz gikk inn i stien til kulen.

George, en vest Harris County bosatt som ikke onsket at hans etternavn ble publisert, sier spillrom kan v re farlig. I fjor spilte han pa en sondag ettermiddag pa et hemmelig sted pa fylkets sorvestside. Fem v pnede menn kom inn og klarte de 15 kundene, mange av dem eldre kvinner, og bestilte dem pa kn rne, sa George. Etter a ha gatt gjennom spillernes lommeboker og vesker, slo rovere opp sjefen, sa George.

Politiet ble aldri kalt. Retshandhevelse tjenestemenn sier det er typisk, fordi spillrommet eiere ikke vil ha sine operasjoner oppdaget og stengt.

«Jeg tror det som er rapportert er en drape i botte,» sa Field.

‘Fuzzy animal’ endring.

» Forskjellen mellom en fornoyelsessystem og en gambling-maskin er hva som skjer etter at du har vunnet, ‘forklarer Atkins.’ ‘Hvis du far okonomisk kompensasjon for gevinstene dine, er du gambling, og i Texas er det ulovlig.’

Spillet bryter loven dersom en enkelt «seier» er verdt $ 5 eller 10 ganger verdien av spillet, avhengig av hvilket som er mindre. For a bevise faktisk gambling, ma politiet ga undercover og fa den utbetalingen.

Undersokelser kan koste tusenvis av dollar og ta maneder for a fullfore & mdash; Hvis spillrommet ikke har lukket dorene og flyttet andre steder da, sier politiet. Selv om en prosedyre er vellykket, klassifiserer statsloven «a holde en gamblingplass» og «gamblingforfremmelse» som misdemeanors.

Maksimalt straff er en $ 4000 boter og et ar i fengsel. Harris County District Attorney’s Office har handtert nesten 300 saker de siste fem arene, men assisterende distriktsadvokat Marc Brown sa at han ikke kunne huske en sak der en operator ble gitt fengselstid.

Botene gjor ikke vondt i store operatorer som har stashed maskiner over hele fylket og raker i tusenvis av ubeskatte inntekter hver uke, sier politimenn.

» Deres holdning er, det er bare kostnaden for a gjore forretninger, ‘sa Lt. Steve Rabago fra Houston-politiets vaktkorps.

HPD har fire offiserer for a gjennomfore undersokelser av underjordisk gambling.

«Vi gjor det beste vi kan med det vi har,» sa kapt. Glenn Yorek fra vice-avdelingen. Siden 2003 har avdelingen gjort 219 gamblingrelaterte arrestasjoner og beslaglagt 2 771 videospillmaskiner.

Bypolitimedlemmer prover a finne mer plass til a lagre beslaglagte maskiner. «Det er ikke plass til a ta ned en stor operasjon,» sa Yorek. «Det gjor oss ikke goy a gjore en sak, men ikke ta maskinen. Det er slik du gjor dem, tar maskinen og kontanter.»

Siden 2005 har Harris County District Attorney Office-tjenestemenn beslaglagt ca. 3.100 maskiner i saker behandlet av ulike politimyndigheter. Kontorets kontor lagrer nesten 1200 maskiner i det gamle fylkes fengsel pa Baker. Maskiner blir odelagt ved overbevisning.

Anklagere sier at den mest effektive maten a bekjempe problemet er a gripe inn maskiner. «Hvis du forlater pengeprodusenten pa plass, er det ikke noe form for avsky,» sa Karen Morris, divisjonschef for distriktsadvokatets forfeiture divisjon.

«Det er som et brannfire»

» Det er som en brann, » sa Byron Jones, en musikkbutikk-eier og minister, og sa pa at folk ble buzzed inn i et spillrom ikke langt fra butikken hans. » En dag var det noen fa folk, da var parkeringsplassen full Folk kaster bare pengene sine bort. »

Spillrommet apnet for fire maneder siden, sa Jones. Han sa pa en truck a trekke opp og disgorge dusinvis av videomaskiner. Siden da har han sett at lanetakerne kommer og gar gjennom den umarkede doren. En av spillerne var en venn, en 50 ar gammel pensjonist fra Pearland. Vennen, som spurte om ikke a bli navngitt, beskrev hvordan operasjonen fungerte:

Gambling og utbetalinger handteres separat. For vinnere som onsker a «utbetale», skriver ledere belopet pa et stykke papir og gjemmer det inne i et tomt DVD-tilfelle. Vinnerne forlater spillrommet og gar langs stripsenteret til det som ser ut som en DVD-utleiebutikk. Etter a ha blitt buzzed inni og overlevere DVD-saken, far lanetakerne sine penger.

En Chronicle reporter ble nektet oppforing pa begge steder.

Noen Houston politibetjente har tatt en annen tiln rming til spillrom: overraskelsesbesok, hvor de billett for eventuell lovbrudd. Atkins forer regelmessige inspeksjoner for a kontrollere at spillrom har sine lisenser, og at hver maskin har de nodvendige by-, fylkeskommunale og statlige skattedeklarasjoner.

Offiserer ogsa billett for blokkerte brannutganger, feil ledninger, helsefare og feil matlagring.

«De kan enten velge a gjore forretninger rett eller flytte et annet sted,» sa Atkins.

Flyttet gjennom et spillrom under en nylig inspeksjon pekte Atkins pa blokkerte utgangsdorer, overbelastede skjoteledninger og sperrede vinduer. Ved a forsoke a avskrekke roverier, har ledere skapt et potensielt brannfall, sa Atkins.

25. juli slo Atkins lag 12 spillrom og skrev 222 billetter. Pa 212 Winkler i sorost Houston sa patrons knapt opp fra skjermene sine da offiserer ropte pa gangene.

Alice Brookins, 44, knuste knappen pa et videospor, og sendte animerte hjul spinn.

» Det er bare noe a gjore for a drepe dagen, ‘sa Brookins, en arbeidsledig vaktmester fra South Park.

Carl Brown, 67, spilte i n rheten. Han kunne ikke virkelig ha rad til det, den pensjonerte jernarbeideren innrommet. » Jeg vet at du kan bli avhengig av disse maskinene, akkurat som narkotika eller alkohol eller noe. ‘

Lokale tjenestemenn sier at de gjor alt de kan, men trenger hjelp fra staten.

Jett sa at gamblingrom-eiere ikke vil bli avskrevet, med mindre kriminaliteten blir forandret fra en misdemeanor til en forbrytelse. «Jeg foreslar at folk bare ringer deres statslovgivere og dommere,» sa han.

Noen snakker enda om legalisering av gambling.

«Texas ma gjore en av to ting,» sa Morris. «Enten helt utrydde det eller legalisere det. Den maten det er na er helt urettferdig. Det er darlig for offentligheten og darlig for politiet.»